Metanol, un combustible versátil de uso inmediato

Comencé experimentando con alcohol y mezclas de alcohol combustible en 1973 cuando trabajaba en el MIT (Massachusets Institute of Technology). Publiqué mis resultados en un articulo"Methanol:A versatile fuel for inmediate use" con el colega Bob Lerner en el mas importante periódico de ciencias, SCIENCE. (vol 182,p1299) en diciembre de 1973.

Esto coincidió con el pico de la primera escasez de gasolina a causa del embargo de la OPEP, y el articulo fue comentado por el New York Times.  Yo no podia creer la atención que se concitó sobre el tema.
Testifiqué en el Senado americano y en algunas legislaturas estatales y tuve muchas llamadas telefónicas preguntando sobre lo que sabia y diciendome muchas cosas que no sabía.
Un lector, el señor Hawley de Minneapolis me hizo un gran trato de dinero en petroleo y gasolina enviando un cheque por $100.000 (cien mil dólares) para mi y el MIT para investigar el uso y la producción de metanol. Tome una licencia de un año de mis intereses cientificos en materiales para trabajar en el recientemente creado MIT Energy Laboratory (y enseñar Termodinamica). Instalamos una estacion de servicio experimental para estudiantes del MIT facultando a quienes estuvieran dispuestos  a usar nuestras mezclas en el sentido de encontrar los problemas que pudieran aparecer.

Desafortunadamente en la industria del petróleo y en la auomovilística fueron menos entusiastas. Pocos meses despues se entregó una beca de $1.000.000 (un millón de dólares) al MIT Energy Laboratory. Nosotros fuimos informados que las compañias de petróleo eran realmente expertas en este campo asi que los permisos para rodar los ensayos fueron revocados despues de gastar seis meses y $50.000(cincuenta mil dólares) desarrollando nuestros métodos de ensayo.
En 1975, SCIENCE, envió a un reportero, Allen L. Hammond, al MIT para investigar la suspensión del proyecto. Science publicó un nuevo articulo"Methanol at MIT: Industry Influence Charged in Project Cancellation". (vol 190, p791, November 1975).
Es interesante -y sin sentido- especular como podria haber sido diferente si los Estados Unidos desarrollaban un programa agresivo de combustible sintético en los años  70.
La amenaza de producción alternativa a partir de gas ,carbón o biomasa habria enfriado alzas futuras de los precios del petróleo y reducido nuestra dependencia de los "Sheiks" del Cercano Oriente.
Habria prevenido la guerra Irán-Irak, las  de Estados Unidos contra Irak , los ataques terroristas del 11 de setiembre y salvado miles de vidas. Habrían ahorrado también millones de dólares.
Ademas  hubiéramos estimado mejor el costo y el significado de producir combustibles alternativos. De todas las frases tristes escritas o habladas, La mas triste es es "Podría haber sido" (Whittier)
Permitaseme una pequeña historia personal de cómo vine a interesarme en combustibles alternativos. En 1972 trabajaba en el MIT en crecimiento de cristales, ocasionalmente compartí un lunch con Peter Robeck que creció en Alemania y conocia en detalles sobre el programa nazi de combustible sintético durante la Segunda Guerra Mundial. El voló un pequeño avión de reconocimiento en la batalla de Stalingrado usando lo que llamamos "gasohol" , una mezcla de nafta de alto octanaje y etanol. Alcohol potable hecho por fermentación de maiz, etc.
Petroleo ,diesel oil y gasolina se han convertido en la mayor base de nuestra sociedad y escuché la primera vez "el petróleo se dispara", en 1959 y a esa frase, todavia la escucho.
Me interesé en los combustibles alternativos en 1973 cuando mi jefe preguntó  la posibilidad de explorar el  "hidrógeno de la luz solar" como posible nueva fuente energética.
El hidrógeno no existe naturalmente en la naturaleza y a la Madre Naturaleza le lleva 3 billones de años para desarrollar combustibles renovables a traves de la fotosintesis. En cambio, el Etanol se produce fácilmente de cualquier planta amilácea, y Henry Ford predijo que algun dia andariamos con combustibles creciendo a la vera del camino.
Ademas, metanol es de lejos el más simple y el más barato combustible sintético producido por sintesis. Es preferido a la gasolina hasta en las pistas de carreras.
Así fue que estudié en 1973 como equipos de estudiantes habian convertido autos para metanol a fin de participar en competiciones de aire limpio ganando las competencias. El Metanol es fabricado en enormes cantidades, mucho con gas natural. Tambien puede ser obtenido en conocidos procesos de carbón mineral, leña, desperdicios agricolas y forestales, como residuos municipales..
Un amigo intimo, el Dr. John Anderson, recientemente patentó un proceso para convertir residuos municipales a gas de sintesis que seria empleado para hacer metanol.. Escribi un borrador del articulo de SCIENCE proponiendo que el metanol reempace a la gasolina si el petróleo dispara. Le di el articulo a otro amigo, el Dr R.M. Lerner para leer y comentar. Le gustó el articulo, pero sugirió que la transición a metanol en el futuro seria mas fácil si mezclaramos pequeños porcentajes en la gasolina, señalando que "en un comienzo se incluya un 5 por ciento y se aumente gradualmente".
Gusté de la sugerencia, asi que ensayé un poco de metanol en la gasolina y encontré que se disuelve en cualquier proporción. Siendo aventurero y teniendo una envejecida Toyota 1969 tomé un galón de metanol del almacén y lo añadí al tanque para tener un mezcla del diez por ciento. Comencé con cuidado y gasté una noche cometiendo algunos errores. No tuve ninguna diferencia en el manejo con gasolina. Después de mas tanques llenos de 10% de metanol la economia de combustible era mano a mano con la gasolina. Como químico sabia que metanol tiene la mitad del valor calorífico de la gasolina asi que no podia creerlo. Decidi hacer mas ensayos cientificos.
Obtuve una bureta (cilindro graduado) que monté en la ventanilla de mi auto y conduje un recorrido de prueba de una milla en subida usando 0%,5%,10%,15% y 20% de metanol en la bureta. El millaje fue de 26.8 MPG(Millas por Galón) a 28,8 en 15% de metanol.
 
Por el doctor Thomas B. Reed
 
Nota de la redacción: El doctor Thomas B. Reed determinó el porcentaje óptimo para que la mezcla combustible mejore su "valor fuerza" y "velocidad de detonación" parámetros intrinsecos de todo explosivo. De alli que consiguió mayor rendimiento. Coincidimos con estos estudios en el sentido de impulsar nuevamente la "alconafta" añadiendo un veintidos por ciento de etanol a la nafta. El "gasohol" de la Segunda Guerra Mundial. Como ventaja ambiental quema mas limpio y no es necesario hacer cambios en el motor ó adaptaciones principalmente en los vehiculos a inyección electrónica.

Nota: este material fue autorizado por el doctor Thomas B. Reed para ser publicado en TodoAgro.com.ar, a partir de la gestión de Benjamín Bof, quien tradujo el material y a quien agradecemos profundamente.
Si desea comunicarse con Benjamín Bof puede hacerlo a:
benjaminbof@yahoo.com.ar

Puntualización de Benjamín Bof
Este material es un avance sobre los temas energéticos prometidos que están demorados por diversos inconvenientes. El doctor Thomas B. Reed construyó, al igual que yo, gasógenos y por ello ya envié algunas fotos de camión y tractor accionados a chips de madera (ver más abajo) que no tienen ningún competidor en precio mas barato. Frente a mi campamento en Brasil, pasan todos los días camiones cargados con "cavacos" en una enorme y continua caravana. Si fueran granos seria imposible de abastecer a los hornos de cerámica en Tatui SP. Con Reed sabemos también preparar gasoil a partir de cavacos. Todo esto ya se puso en práctica durante y despues de la Segunda Guerra Mundial.
En Campana, Argentina, funcionó la fábrica militar de tolueno sintético dónde trabajó el coronel Argentino del Valle Larrabure de quien vi la foto en la entrada de la fábrica de Pólvoras y Explosivos de Villa Maria en 1986.

Atentamente, Benjamin Bof

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